Your position:Home > News > Alive Inside:A Story of Music&Memory
Alive Inside:A Story of Music&Memory


Alive Inside is a joyous cinematic exploration of music’s capacity to reawaken our souls and  uncover the deepest parts of our humanity. Filmmaker Michael Rossato-Bennett chronicles the astonishing  experiences of individuals around the country who have been revitalized through the simple experience of  listening to music. His camera reveals the uniquely human connection we find in music and how its healing  power can triumph where prescription medication falls short.   This stirring documentary follows social worker Dan Cohen, as he fights against a broken  healthcare system trying to demonstrate music’s ability to combat memory loss and restore a deep sense of  self to those with dementia. Rossato-Bennett visits family members who have witnessed the miraculous  effects of personalized music on their loved ones, and offers illuminating interviews with experts including  renowned neurologist and best-selling author Oliver Sacks (Musicophilia: Tales of Music and the Brain) and  musician Bobby McFerrin (“Don’t Worry, Be Happy”).   An uplifting cinematic exploration of music and the mind, Alive Inside
’s inspirational and emotional story left audiences humming, clapping and cheering at the 2014 Sundance Film Festival, where it won the  Audience Award. The Alive Inside Foundation grew out of the film - it is a non-profit organization dedicated  to expanding the message of human connection that lies at the center of the film.


Alive Inside’s
journey to the screen began three years ago, when filmmaker Michael  Rossato-Bennett met social worker Dan Cohen. Cohen is the founder of Music & Memory, a nonprofit  organization that brings personalized music into the lives of the elderly and infirm.   Through Cohen, Rossato-Bennett met Henry, a 94-year-old dementia patient who had been  provided with an iPod loaded with a selection of music tailored especially for him. In a scene documented in  Alive Inside
, Henry sits listless and disconnected until earphones are placed on his head. Almost  immediately, his eyes focus, his posture straightens and his face lights up as he listens to some of his  favorite music. Henry even sings along with Cab Calloway, the jazz superstar famous for his rapid-fire scat  singing.   “Henry had basically been sitting in a hallway for 10 years with his head down,” says  Rossato-Bennett. “We found out Henry loved Gospel and Cab Calloway so we put it on an iPod for him.  When we gave him his music for the first time, he just woke up. He rose out of his chair and started  conducting. He went from dead to alive in front of my eyes. It was like he was reoccupying his own body, his  own self!”   Henry’s startling response is a graphic demonstration of research showing that music engages the  brain more fully than any other type of stimulus. Scientists have found that the entire brain lights up when  exposed to music, especially the areas that correspond to pleasure, movement—and memory.   “One of the big problems we have in elder care is a massive over-reliance on antipsychotic drugs,”  Rossato-Bennett says. “Right now, over 20 percent of all patients in nursing homes and at home are being  prescribed these very dangerous drugs, but there’s a great deal of new evidence that personalized music  can replace these drugs for people like Henry.”  But, as Dr. Bill Thomas, a gerontologist and advocate for long-term care reform, points out in the  film, “The healthcare system imagines the human being to be a very complicated machine. We have  medicines that can adjust the dials, but we haven’t done anything medically speaking to touch the heart and  soul of the patient.”  “What we’re spending on drugs that mostly don’t work dwarfs what it would take to deliver personal  music to every nursing home resident in America,” Thomas says. “I can sit down and write a prescription for  a $1,000 a month antidepressant, no problem. Personal music doesn’t count as a medical intervention. The  real business, trust me, is in the pill bottle.”   After witnessing similarly dramatic transformations of other previously unresponsive patients,  sharing this idea with the world became Rossato-Bennett’s mission. “I learned that music is something  human beings use to connect, to themselves and to each other, for even longer than we have been  speaking!” he continues. “We play music, we sing and dance together because it connects us without  words. It speaks to a wise part of our beings. I believe it contains our deepest wisdom.”

Alive Inside
has played a significant role in the growing awareness and acceptance of the value of  music as therapy. Cohen’s program has expanded from three nursing homes to two thousand, in part with  the help of private donations spurred by the film. The Alive Inside Foundation is inspiring schools, churches  and private citizens to join the effort - to change the way we age in America, to make it less lonely. The state  of Utah has plans to provide elders with personalized music, and Wisconsin is launching the first federally  funded program to reduce the use of psychotropic drugs by introducing patients to personalized music. With  more than 1.5 million people in assisted care, and even more aging at home there is still a lot of progress to  be made.   But the filmmaker knew the path to success was never certain or simple. Working with a small initial  grant, Rossato-Bennett produced and posted a clip of Henry on the Music & Memory website in hopes of  raising additional funding. Even the filmmaker was astonished by the response.   “It went viral,” he says. “In just one week, almost 7 million people watched a six-minute clip on the  web. That clip elicited an outpouring of emotion beyond anything I could have ever imagined. We started  getting individual donations of up to $5,000 from people we didn’t know, because they believed in the  project.”   Rossato-Bennett used those private donations, additional grants and a Kickstarter campaign to  fund the production of Alive Inside
. He also approached renowned neurologist and best-selling author  Oliver Sacks and musician Bobby McFerrin for help. Both agreed to appear in the film.   “They rarely participate in projects like this,” says Rossato-Bennett. “Dr. Sacks, who I consider the  patron saint of science and music, told me that music imprints itself on the brain deeper than any other  human experience, restoring emotions and memories that were previously inaccessible. And Bobby  provides one of my favorite moments in the movie when he does what he calls ‘the Pentatonic Rock.’ It’s a  graphic and really fun demonstration of how deep inside us music lives.”   Once the film was finished, Rossato-Bennett wondered if it would find an audience. He would get  his answer at the 2014 Sundance Film Festival—an event Rossato-Bennett says he almost didn’t enter.  “There was a $100 fee and I didn’t really have a hundred bucks to spare,” he recalls. “On the night  submissions closed, my wife convinced me to just go for it, but by the time I got to FedEx, it was closed.  Then she said to me, ‘Isn’t the 34th Post Office open until midnight?’ We had 20 minutes to get there. I got  stuck in traffic six blocks away and ended up running from there. I got to the post office just as the doors  were closing. When we got the call from Sundance saying we were in, I was happy beyond my wildest  dreams.”  Not only was the film accepted, Alive Inside
went on to receive the festival’s coveted Audience  Award. “That was an experience beyond belief,” says Rossato-Bennett. “At Sundance, people told me  things like, ‘I cried tears of joy from start to finish,’ and ‘I’ve been coming to Sundance for 21 years and this  is the best film I’ve seen here.’”

The positive response to the film has grown as it continues to earn accolades and recognition  around the world, recently taking home the prize for Best Documentary at the Milan International Film  Festival and almost a dozen more.    Rossato-Bennett’s ultimate objective goes beyond supplying every nursing-home resident with an  MP3 player. “We live in a world that honors the individual, that raises things and productivity above human  connection,” he says. “Personalized music is a way to increase connection for the people who need it most.  I’m building an app that will help people find music for the older people in their lives. I started the Alive  Inside Foundation because I want all of us to feel what we felt making the film. The joy of helping a lonely,  cut off mind spark again, to return to a grandmother the music she loved and has not heard in years, that’s a  gift that will last for the rest of her life - and it gives you such joy to give this!.”   Perhaps the filmmaker’s most challenging goal is to make this type of therapy reimbursable through  health insurance. “You can get thousands of dollars a month for drugs, but not $40 for a music player.”   Rossato-Bennett says that his life has been transformed by the making of Alive Inside

in ways that  he never expected when he began filming. “I hope this story will awaken hearts and minds to the healing  power of music. Music has great lessons to teach us about what it means to be human, something we seem  to be forgetting. I learned that from the sweet and vulnerable souls I met making this film.”   “Through music, we have the power to help millions of people awaken to who they are and what  they can be,” Rossato-Bennett adds. “Music gives us the ability to reach a population that might otherwise  be unreachable. It allows us to touch hearts and ignite souls. Through music, we can help the old and the  aging sustain their humanity and by doing so, we sustain our own.”

Partners | About Us | iDOCS Team | Venues | Contact Us | Support Us